联新电子报
北美医管风向球
2021 MAY / 31 IBM医疗AI踢铁板 IBM开发的人工智能(AI)系统「华生」(Watson),10年前在益智节目《危险境地》(Jeopardy)一战成名,击败真人抱走百万奖金,也开启IBM AI进军医疗这个兆元产业的契机,IBM满怀壮志成立「华生医疗事业」(Watson Health Business)。岂料10年后,理想不敌现实,IBM动起抛售「华生医疗」的念头。

IBM斥资数十亿美元收购分析健康数据的Truven、开发医学影像的Merge Healthcare、提供医疗保健分析服务的Phytel,目的在壮大华生医疗部门。

前IBM资深主管凯利(John Kelly)曾宣称,是抱着破釜沉舟的决心发展华生医疗事业。但IBM的豪语落空,「华生医疗」无论在美国或海外市场都难占有一席之地,而且迄至目前为止尚未转亏为盈。

成立迄今尚未转亏为盈
伯恩斯坦研究公司分析师萨科纳奇(Toni Sacconaghi)指出,「华生医疗」是IBM冲刺AI事业最重要的先头部队,起初被捧为公司成长引擎,但IBM营运陷入挣扎、领导高层更迭及裁员等种种纷扰,让「华生医疗」逐渐被边缘化。

IBM有意将「华生医疗」事业脱手,凸显出新任执行长克里希纳(Arvind Krishna)重振这家百年老店成长动能的努力遇到困境。尽管这位去年4月才上任的印度裔CEO曾说,AI与云端运算是IBM未来发展的核心。

IBM去年透露,打算将IT基础设备部门分拆成独立公司,该部门年营收190亿美元左右,约占IBM总营收四分之一。而出售至今无法获利的「华生医疗」,是掌舵不满一年的克里希纳的下一步。

克里希纳冀望「蓝色巨人」IBM减肥后,能从长期营收下滑的泥淖脱身,实现保持中个位数成长的目标。IBM去年总营收736亿美元,而2010年营收将近1,000亿美元。

IBM业绩依旧不见起色,对押宝医疗保健市场的科技业来说是项警讯。专家表示,「华生医疗」及科技业其他进展不顺的AI计划,有一共同通病就是野心过大,像「华生医疗」就大肆吹嘘能应付各种癌症问题。

专家还提到,医疗AI遇到的另一个难题是,数据收集没有可依循的标准,这也让算法无用武之地。加州新创公司Landing AI的AI专家兼执行长吴恩达(Andrew Ng)说:「医疗客制化的问题很严重。」

病历收集有隐私权顾虑
谷歌母公司Alphabet旗下的AI事业Google DeepMind,开发出AI围棋程序AlphaGo,2016年战胜韩国棋王轰动国际,之后DeepMind积极投入医疗领域,在慢性病筛检上卓然有成。然DeepMind这几年也是处于亏损状态,收集健康数据的过程引发隐私权顾虑。

医疗保健专家表示,医疗AI发展遇挫,凸显应用AI治疗疑难杂症面临的挑战。专家说,光是取得广大病患族群的数据就是一大考验,而临床数据库未必能将关乎复杂疾病的知识缺口一网打尽。

纽约西奈山医疗系统人工智能主任富克斯(Thomas J. Fuchs)还点出,科技公司有时对医疗体系如何运作的专业知识不足,增添AI落实在医疗领域的难度。

即便「华生医疗」踢到铁板,IBM研究部门仍以AI和医疗为优先发展目标。IBM去年宣布,与制药大厂辉瑞连手开发的AI产品,可透过语言分析诊断是否会罹患阿兹海默症。